本期文章

就要跟你黏踢踢病毒

文/黃瑽寧    

我今天只是想聊聊「反轉錄病毒」(retrovirus),不過如果標題這樣下,大概沒有人會想進來看了。不如這樣,我們先聊聊一種「綠色神蛋」好了。

雞蛋的蛋殼有白色、棕色,除此之外,有些雞蛋的蛋殼是綠色的。不,不是皮蛋,皮蛋的顏色是加工處理時染上去的,我是說真正的綠色蛋,生出來就是這個顏色的蛋。

神奇綠蛋居然是病毒感染

世界上有幾個地方的雞,會產出這種綠顏色的蛋,比如說南美洲的智利,以及中國的東鄉縣、盧氏縣等等。大家都知道中國傳統喜歡誇大溢美,「東鄉綠殼神蛋」被稱做蛋中人參,富含各種營養素,還被中國國家衛生部授予保健食品;至於「盧氏綠殼蛋」僅佔當地雞蛋的四%到六%,只因為顏色特殊,也被民眾稱為「天然綠色保健食品」,聽說一顆最高可賣到兩塊錢人民幣。

每個人都想知道,明明品種一樣,為什麼他們的雞就可以下綠殼蛋,然後賣到翻,而我家的雞卻下普普通通的白殼蛋,十二顆裝一盒隨便賣呢?這個謎題被中國自己的學者解開,北京農業大學的團隊發現,答案竟然是「病毒」感染!

不知道大家有沒有聽過「反轉錄病毒」?這種病毒很特別,當進到你的身體裡之後,它會恬不知恥的嵌入你的基因裡面住了下來,而且還很不安於室,在你的基因裡跳來跳去,到處搬家。聽起來像是你家來了一隻跳蚤般的討厭,但幸好大部分的反轉錄病毒除了臉皮很厚,賴著不走之外,並沒有什麼很兇惡的企圖。所以雖然我們趕不走它,但它也沒有殺死你的意思,用浪漫一點的說法就是:它什麼都不要,只想跟你在一起。

但在很不巧的情況下,想跟你在一起的反轉錄病毒,若是有意或無意地嵌入一個不適當的基因位置,剛好干擾了你身體的某種功能,那麼事情就會變得比較複雜了。比如說惡名昭彰的愛滋病毒,就是一隻與人類健康最息息相關的反轉錄病毒。愛滋病毒進入我們的身體裡之後,會抓著免疫細胞,怎麼趕也趕不走,最終導致人類的免疫系統功能失常,必須一輩子靠藥物控制。感染者宛如被一個恐怖情人纏上,永世脫不了身,只能接受與它同在的事實。雖然聽起來非常的不幸,但還好愛滋病毒只會進入免疫細胞,不會進入生殖的系統。也就是說:愛滋寶寶之所以會得到愛滋病毒,不是因為遺傳,而是在生產的過程中接觸到母血而感染。

無尾熊中鏢,帶「原罪」出生

更糟糕的情形是發生在澳洲的無尾熊身上,現在也有一種類似愛滋病毒的反轉錄病毒,叫做無尾熊反轉錄病毒KoRV(Koala retrovirus)。這種病毒更不客氣,會直接進到無尾熊的生殖細胞,所以出生的無尾熊寶寶就帶著「原罪」,還在媽媽肚子裡就中鏢了。這下可慘,這隻病毒世世代代,父傳子,子傳孫,永遠「呷你牽牢牢」。過去二十年以來,澳洲的無尾熊從六萬隻降到一萬隻;八○%的死因,都是這隻病毒所造成的癌症,或者是併發的感染所導致,簡直倒楣透頂。

回到綠色神蛋這個故事,科學家發現,原來這些會下綠蛋的雞,身體裡面都有一種叫做EAV-HP的反轉錄病毒,而且是直接跟著生殖細胞,遺傳給下一代的。所以基因裡如果存在這隻病毒,就會生出綠色神蛋,如果沒有,就是褐色的一般雞蛋,賣相相差十萬八千里,真遺憾。但顯然這種綠色神蛋並不會比較營養,也不是什麼保健食品,這一切都只是「鬼扯蛋」而已。

人類八%基因也有此病毒

不要以為這種「世世代代」的反轉錄病毒不會纏上你我,事實上人類的基因裡,有大約八%是這種反轉錄病毒留下來的痕跡。這些反轉錄病毒,有些還有跳來跳去的能力,但不常帶給人類傷害;有些則是已經「死」在你我的基因裡,留下一段殘骸,世世代代見證它的遺跡。


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