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大廠聚焦建構物聯網生態系統

撰文/丁于珊    

物聯網的概念在產業中早已喊了許久,只是時至今日,隨著智慧手機、平板電腦等行動裝置高度普及,帶動行動物聯網快速成長,加上穿戴式裝置的興起,以及越來越多裝置走向智慧化,不少廠商相繼推出新的解決方案,這些創新研發才讓用戶真正感覺到物聯網已逐漸走入我們的生活。

在今年的COMPUTEX展中,物聯網與穿戴式裝置更成為熱門話題之一,根據主辦單位外貿協會統計,總共有59家廠商展出穿戴是科技相關產品,而有20%的參展廠商與物聯網有關,足以顯見,市場正蓬勃發展中。Freescale全球行銷暨業務開發總監Rajeev Kumar認為,在物聯網中將會有四大領域發展較為迅速,分別為汽車電子、穿戴式裝置、智慧家庭和智慧醫療。

有別於過去電腦或行動裝置在螢幕或規格雖各不相同,但卻僅有單一平台,ARM物聯網事業部策略副總Kerry McGuire表示,物聯網市場將會呈現相反的發展模式,產品將會分散且多樣化,此外,創新小廠能夠很容易引起市場關注。

研究單位指出,2018年將會有50%以上的物聯網應用是從新創的小公司出來,其複雜度遠超越過往所熟悉的運算平台,單一一家廠商難以以一己之力囊括所有市場。也因此,分析各家大廠對於物聯網的佈局,異業結盟以及建構自己的生態系統是多數廠商當務之急要做的事。除此之外,值得觀察的是,開放硬體在這波物聯網熱潮中也扮演極其重要的角色,不少廠商都借助開發者社群的力量,希望藉此開創更多的可能性。


軟硬整合+開放社群 ARM帶來破壞式創新
儘管物聯網僅處於剛要起飛的階段,但是面對方興未艾的後手機時代,幾乎主宰行動裝置市場的ARM當然也不會放過這個具有極大商機的產業,積極打造其物聯網生態系統。

ARM在物聯網市場的投資主要分為三個方向,包含硬體層面的Cortex、軟體面的MBED以及通訊方面的SENSINODE。在硬體方面,Cortex-M應用範圍廣泛,從智慧手機、穿戴式裝置、家用閘道器到工業控制都能夠透過Cortex-M來設計產品。

ARM嵌入式平台副總裁 Charlene Marini指出,物聯網裝置開發重點就是採用微型化且價格低廉的晶片,而Cortex-M或Cortex-A都能滿足其要求。她也舉例,Freescale日前推出基於Cortex-M0+的Kinetis MCU僅有高爾夫球表面的凹洞大。

同時,ARM也藉由去年收購的物聯網軟體技術供應商Sensinode Oy提供端到端的安全通訊,並透過NanoService技術讓不同型態的裝置可以無縫連結,例如應用在智慧城市中,能夠讓各種不同的裝置彼此相互連結,讓城市可更為智慧化。

除了軟硬體上的投資之外,ARM也提供物聯網開發者的MBED平台,協助開發者可在短時間內開發出產品的原型,縮短開發時間並加速上市時程。MBED目前是基於Cortex-M的開發平台,包含許多ARM合作夥伴的技術。而ARM也在去年的DreamForce活動中,示範了如何透過MBED平台,在40分鐘內就開發出物聯網的應用。Kerry McGuire表示,透過軟硬體整合、標準化的網路通訊協定以及開發平台,將會帶來破壞式的創新,並加速物聯網產業的發展。


Freescale從根部開始 覆蓋整體市場
與ARM相同,以整體性策略佈局市場的還有Freescale,Rajeev Kumar形容物聯網如同一棵大樹,由三大基礎元素 - 感測器、處理器以及連結單元構成根部,並向上發展出如智慧電網、智慧家庭、智慧醫療、智慧汽車、智慧照明等枝幹,在由這些枝幹分別長出各種聯網裝置的樹葉及果實。

Freescale的策略即是由三大基礎元素來建立其生態體系,Rajeev Kumar解釋,透過感測器收集各種數據資料,將其數位化後,藉由處理器處理這些資料,並透過各種通訊界面將資料傳送至雲端。在雲端方面則與Oracle合作將數據加以分析成為有用的情報,再透過Freescale的架構取得這些有用的情報,讓用戶或系統可根據這些情報做出相對應的動作,而這一切都將會是自動化進行。

另一方面,由於物聯網包含各個領域,不同於行動裝置產業產品較為單純,物聯網的裝置非常多樣化,且有許多不同的平台,複雜度更高。因此,要建立一個跨產業的共通標準平台並不容易,Rajeev Kumar表示,由於產品多元化,平台也各不相同,因此閘道器在物聯網中扮演的角色將會更為重要,而Freescale的做法是推動IoT閘道器的參考設計。

Rajeev Kumar表示,這個閘道器能夠因應各種不同的物聯網協議,並透過雲端來提供服務,而一切的程序都是自動化進行,使用者將可以擁有更便利的服務,而客戶也能夠透過參考設計更快速的實現想法。

較特別的是,除了在RIoTboard、Arduino、WANDBOARD . ORG等開放硬體社群中都能夠看到Freescale產品深在其中之外,Freescale也將針對穿戴式裝置提出WaRP的開放硬體平台,除了強化其開放社群平台之外,也降低產品開發門檻,並加速上市時程。


聯發科目標:開發穿戴裝置如堆樂高
而以Turnkey Solution成功搶攻中國智慧手機及平板電腦市場的聯發科,面對物聯網及穿戴式裝置的新商機,提出了硬體加軟體的semi-turkey新口號,將整合各種通訊界面、多媒體應用等,讓開發者更易於開發各種穿戴式裝置或物聯網應用。除此之外,聯發科也提出LinkIt開發平台,希望藉此開發平台推動穿戴式及物聯網生態體系。

由於穿戴式裝置及物聯網市場目前還未被清楚定義,各種應用與產品都有可能被開發,聯發科新事業發展部總經理徐敬全表示,聯發科難以用一己之力提供所有產品的Turnkey Solution,因此提出LinkIt的開發平台,透過提供一個完整的軟硬體開發平台,簡化硬體開發過程,讓開發者可以像樂高積木般,容易地堆疊出智慧手錶或眼鏡。同時,LinkIt也讓應用開發商或服務供應商不用顧慮底層硬體整合問題,能夠更專注於後端的雲端服務或應用。

LinkIt是以聯發科Aster SoC為核心的開發平台,提供完整的參考設計,高度整合微處理器及通訊模組,簡化開發過程,讓開發者能夠更易於在此平台上開發各種應用。Aster是目前市場中體積最小的SoC,也是聯發科專為穿戴式裝置及物聯網裝置設計而推出的SoC。

LinkIt也延續聯發科在功能手機時代所建立的生態體系及應用,徐敬全指出,LinkIt是由MRE開發者平台所發展出的新平台,因此希望藉由MRE的開發者社群能夠讓聯發科更快速地轉移到物聯網及穿戴式裝置應用上。

同時,LinkIt也是一個OS,由於 Android是專為智慧手機所開發出的作業系統,對於穿戴式裝置這一類型的新興應用可能產生耗電等問題,徐敬全表示,相較之下,LinkIt則是專為穿戴式裝置所開發的作業系統,也適合用於較小型的物聯網裝置中,其電池續航力約可維持5-7天。值得注意的是,搭載LinkIt系統的裝置也能夠與Android或iOS智慧手機連結,讓用戶不會被侷限於單一廠商的產品中。

除此之外,聯發科也針對開發者社群提出MediaTek Labs的開發者社群計畫,提供了包括包括軟體開發套件(SDKs)、硬體開發套件(HDKs)、技術文件,同時也提供技術服務與業務支援。徐敬全指出,MediaTek Labs的目標是打造一個以開發者為中心的生態系統,且將不只侷限於LinkIt開發平台的穿戴是及物聯網裝置及應用,而是要協助開發人員克服技術障礙,帶來更多的創新應用。


結論
除了上述三家大廠之外,其他科技巨頭如Qualcomm、Broadcom、Marvell等近來也都積極發展物聯網生態系統,而其他不同領域如Homeplug、G.hn等聯盟,或者如汽車大廠福特等也都因應物聯網而提出相關的解決方案。

雖然Rajeev Kumar認為,物聯網目前還處於瞎子摸象的階段,誰都還不清楚未來將會呈現什麼面貌。不過可以預見的是,未來幾年電子產業將因為物聯網呈現熱鬧的景象,除了為人們帶來更便利的生活之外,也將能夠看到更多的創新應用。


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