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按步來,別急著栽進去!API教戰手冊

採訪.撰文/吳韻萱    

API經濟的成形,改寫了企業過去的封閉式運作模式,開放與互通讓新應用更快成形,也讓一般開發者得以利用現成資源,打造給消費者的應用。在既有「應用」、「系統」逐漸式微的情況下,起而代之的是API。API相當於新的銷售通路,API本身也是商品。在API的生態圈裡,包含提供者、使用者、管理者。開發者或企業/組織面對API經濟成形之際,不論選擇扮演生態圈裡任何一種角色,都必須從商業策略的角度出發及思考,API不再只是資訊系統裡的應用程式介面,它已經成為一股新的經濟洪流,在全球快速串連各種應用服務。

API Economy之所以成形,是提供者知道如何處理API與其使用者的關係,「讓用的人容易使用,並回饋到提供者本身,要有一個機制描述API的特性。API形成一個生態圈後,品質好到一個程度,就有人願意付錢。」資策會前瞻所所長林蔚君說。

「對中小企業而言,本來可能沒有能力做整合服務,透過第三方平台API,就能快速建立整合的產品,這就是API的價值。」資策會副執行長王可言說。

然而企業或開發者不應急著進入Open API策略,改造企業架構並將資料或應用轉換為API,還是需要時間及成本,應該專注於核心的商業模式,並將API做為一種戰術,讓它為核心業務的發展提供幫助,畢竟不是每個人都像Twilio那樣,可以成功為第三方開發人員提供後端API,讓他們開發出支持Twilio通訊服務的應用,並據此做為主要的利潤來源。

檢視商業模式、建立管理平台

在研究好自己的商業模式及核心戰略,準備好進入API的世界後,企業及新創都各有方法,使用API為自己的事業加分。IBM台灣技術長林育震說,企業要導入API有三步驟:第一是考慮商業模式、誰是消費者;第二是轉化既有資產,提供介面及管理、分析;第三是將開放的API訊息傳達給內部及外部開發者。

線上軟體競賽資訊平台及工程師社群ChallengePost業務主管柯爾斯(Brain Koles)則指出,企業想投入API,首先要確定終端用戶是誰。該API的目標使用者是公司內部或外部的開發者?或者兩者都有?無論目的是在公司內部整合系統,或是開放給合作夥伴、完全對外開放,API都要依照開放類型調整,才會在開放時合乎第三方的系統。

再來是建立管理平台。目前有許多API管理服務可處理用戶初次體驗、課稅及使用者回報等問題,使用這些服務,就能省下從頭打造一個管理平台所需的成本。第三步是確立溝通管道。就算API只給內部使用,也必須建立討論平台,回答開發者的疑問,並不時更新使用說明。若是公開的API,最好建立專屬部落格或社群媒體帳號,公告重大更新或合作夥伴的成果。

企業也可以定期舉辦會議、工作坊,或舉辦駭客松(Hackathon)及線上比賽來吸引開發者。例如資策會創研所今年首次舉辦「IDEAS Tech Hackathon」,讓參賽團隊以Social Event Radar API Platform提供的「粉絲族群偏好分析」、「區域熱門打卡點」及「電商數據分析」共26支API,打造創新應用。網路企業如雅虎、Evernote、Facebook、微軟也會定期在台灣舉辦駭客松競賽,在短短24或48小時內催生創新作品。

最後,企業還可成立「API市集」或「商品陳列架」,把藉由API所製作出來的應用程式展示出來,除了可以提升下載數量,還能鼓勵其他開發人員一起設計新應用。

新創別對API依賴太高

Demo Conference創辦人希普利(Chris Shipley)曾說過,免費的API資源減輕了自行書寫程式所需的開發時間及成本,也解決過程所需的頻寬問題,「在雲端上的這些API像是階梯,讓創業者踩在上面,輕鬆跨越許多創業門檻。」但是最後成功與否,還是要看他們所建立的商業模式,使用者是否買單,否則雲端服務推再多API給創業者嘗試,也無法造就一門好生意。

小買賣創辦人周仁海說,現在台灣的開發者大部分還是使用國外的API資源,要使用這些資源,就不得不去看國外的API說明文件,「建議新創可以培養良好的英文閱讀能力,且國外的API網站說明不會寫得很難,可以找到功能更完整又便宜的API。」

另外也不宜太過依賴API供應商,新創應準備好自己的退場機制及備案,以免提供者中斷API服務,應用者所開發的服務也應聲垮台。「你要很清楚API占了你服務多大比例,注意API的服務品質及穩定度。大一點的公司要關API會有6至9個月的預告期,否則就要得到提供者私下的官方授權,簽長期合約以保障你的事業。」Qsearch創辦人周世恩說。

Programmable Web作者瓦格納(Janet Wagner)曾提及Twitter、Google、Facebook、LinkedIn等API提供者,逐步封閉平台及限制API訪問次數,導致主流社交網路平台越來越單調。而這些限制自2007年就不斷增加,包括使用率限制、API作廢、API使用條款及訪問審查等。巧的是,API提供者也開始調整他們的使用率。為了避免這些風險,大量使用API的新創應「心裡有底」,才不會服務被收掉時措手不及。

API用得好,就能讓業務發展並成長;如果策略不佳,也可能增加營運的成本及風險,耗費寶貴資金,還會分散注意力。水能載舟,亦能覆舟,所以回頭檢討自己的商業模式、找到TA後,才能讓API真正成為發掘潛在合作夥伴與開創新事業的利器。

API 10個關鍵策略

1.找到商業模式及核心TA

2.轉化既有資產

3.建立管理平台

4.提供者建立與開發者的溝通管道

5.舉辦駭客松激盪新應用

6.陳列API應用成果

7.培養英文能力挖掘好API

8.注意API服務品質及穩定度

9.具備有保障的服務內容

10.準備好API退場機制


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